jueves, septiembre 23, 2004

El barómetro de Bohr

Hace tiempo leí esta historia que hoy he recordado, y que merece la pena comentar aquí:

El físico Ernest Rutherford recibió en una ocasión la llamada de un colega profesor que le pedía consejo. Había preguntado en un examen: «Demuestre cómo es posible determinar la altura de un edificio con la ayuda de un barómetro». El estudiante había dado una respuesta objetivamente correcta, pero que no tenía nada que ver con la aplicación de los conocimientos de Física que se suponían (midiendo la diferencia de presiones entre el punto más bajo y más alto del edificio, se puede hallar la diferencia de alturas entre ambos puntos, es decir, la altura del edificio con una sencilla proporción).
El estudiante había respondido: «Lleva el barómetro a la azotea del edificio y átale una cuerda muy larga. Descuélgalo hasta la base del edificio, marca la cuerda y mide. La longitud de la cuerda será a igual a la longitud del edificio.» La respuesta, de puro sencilla, no puede ser más certera. Pero evidentemente, con ella no demostraba sus conocimientos sobre Física, que era lo que se pretendía evaluar.
Rutherford pensó en lo siguiente: Realizar de nuevo la pregunta al alumno con la condición de que al responder aplicara sus conocimientos de Física, en 6 minutos. El alumno estuvo 5 minutos sin escribir nada, pensando la respuesta, que anotó a toda prisa en el último minuto: «Toma el barómetro y lánzalo al suelo desde la azotea del edificio y calcula el tiempo de caída con un cronómetro. Después aplica la fórmula h = 0,5·g·t². Así obtendrás la altura del edificio.» De nuevo no obtuvo la respuesta esperada, aunque el alumno demostraba claramente sus conocimientos de Física.
A la salida del examen, Rutherford preguntó al alumno si realmente no conocía más respuestas físicas al problema. Después de enumerarle tres distintas (de nuevo ninguna de ellas era la 'teóricamente esperada') argumentó: «probablemente la mejor sea tomar el barómetro y golpear con él la puerta de la casa del portero. Cuando abre, le dices: "Señor portero, aquí tengo un bonito barómetro. Si usted me dice la altura de este edificio, se lo regalo.»
En este momento Rutherford, sorprendido, preguntó si no conocía un método 'más sencillo' para medir la altura de un edificio con un barómetro. Contestó que evidentemente lo conocía, pero que durante sus estudios le habían enseñado a pensar.


A lo largo de la Historia, no sólo (aunque especialmente) las ciencias han avanzado debido a inconformistas como este alumno, sino la filosofía, las artes y en general todos los campos de la actividad humana.
Sin mentes inquietas capaces de cuestionar los métodos establecidos, sería imposible pensar en el progreso de la Humanidad. Quienes son capaces de romper con 'lo de siempre' y buscar una alternativa, son muchas veces tachados de locos (o herejes) y perseguidos. No hace falta hacer una lista de todos los científicos y pensadores perseguidos por la Inquisición, ridiculizados por sus contemporáneos, ignorados durante siglos... hasta que la evidencia acababa por confirmar sus teorías.
Así que en fin, supongo que todos debemos aplicarnos un poco el cuento y no conformarnos siempre con la 'respuesta sencilla' ante los problemas que nos plantea la vida. A lo mejor así conseguimos hacerla un poco más entretenida ;)
Por cierto, el estudiante de la historia (que es real) se llamaba Niels Bohr. Fue premio Nobel de Física en 1922 y ha pasado a la historia de las ciencias por proponer su modelo de átomos con un núcleo de protones y neutrones en torno al cual orbitan electrones.

escrito por Ignacio a 1:08 a. m.  ..  ver mensaje  ..   .. 

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4 comentarios:

Blogger Emerson escribió...

Soy maestro-practicante de ciencias naturales y me parece correcto que hagan este tipo de publicaciones para generar la reflexion no solo de estudiantes sino de aquellas personas que se interesen por leerlo, y que incluso no les interese las ciencias.

5/27/2008 1:14 a. m.  

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